Actividad Económica

Los recursos naturales determinan tres actividades principales: ganadería, agricultura y minería.

La ganadería fundamentalmente, es el rubro de mayor explotación en sus dos grandes áreas: carne y ganado en pie proveniente de ovinos y bovinos, acompañada de la producción de lana ovina. Dicha explotación se realiza en establecimientos rurales de diverso tipo y tamaño.

La información de DICOSE (MGAP 2008), reafirma la característica ganadera central del departamento. Artigas presenta un stock de ganado vacuno de 730.000 cabezas (más del 6% del stock nacional), ocupando el 7º lugar del país.

Aún más importante es su posición en lo que se refiere a la ganadería ovina, ocupando el 2º lugar a nivel nacional (después de Salto), con 1.400.000 cabezas ovinas (más del 13% del stock nacional).

Esto brinda la posibilidad de la creación de un frigorífico que centralice la producción del departamento en lo referente al ganado ovino, donde se pueda procesar la carne y prepararla para exportación, tanto para el vecino Brasil como para el mundo. La producción de lana del departamento, en zafra 2004-2005, llegó a los 4.000.000 de kilos.

El panorama pecuario se completa con la lechería, contando con 160 productores, la mayoría en el cinturón lechero sobre la ciudad de Artigas, con una producción anual de 5.500.000 litros de leche. Este es otro sector con gran potencialidad de desarrollo futuro; tanto en vistas de satisfacer el consumo interno como también a la exportación, al poderse industrializar los productos lácteos en el departamento y no fuera como ocurre actualmente.

La agricultura presenta en la zona Oeste del departamento en Bella Unión, a partir de las agroindustrias su polo de desarrollo. Grandes extensiones de tierra (aproximadamente 30.000 hectáreas) son dedicadas al cultivo de la caña de azúcar, la que es procesada luego en ALUR (ex-CALNU) para la producción de Azúcar (más del 50% de la producción total de azúcar del país: Azúcar Bella Unión), Biocombustibles (ANCAP) y alimento para el ganado.

En dicha zona existe una importante actividad dedicada a la vitivinicultura (Vinos CALVINOR) y a los cultivos de primor y congelados (hortalizas), donde 250 productores se nuclean en una cooperativa llamada CALAGUA, marca famosa a nivel nacional.

Cabe señalar que debido al clima, los suelos bajos y las posibilidades de riego por inundación se favorece la producción de arroz en Artigas, cultivo que ha aumentado por 10 el área destinada a su plantío en los últimos 20 años, estando entre los principales productores nacionales de dicho grano (2°-3° puesto a nivel nacional de producción anual).

En la minería existen en la cuenca del arroyo Catalán yacimientos de piedras semipreciosas, sobre todo ágatas y amatistas, de excelente calidad reconocida a nivel internacional. Son unas 20 empresas dedicadas a la extracción. Por el camino vecinal en dirección al pueblo La Bolsa se encuentran varias de las canteras de la zona.

Estas piedras se encuentran en cavidades internas de rocas basálticas que se llaman “geodas”. Para la extracción de las geodas se utiliza escasa maquinaria, y la producción se efectúa en pequeños talleres de tallado de tipo artesanal.

La explotación minera se ha tecnificado en los últimos años para lo que ha sido clave la participación del Ejército Nacional. Antes, la explotación se realizaba en niveles superficiales, con explosivos caseros y sin preparación técnica. Ante esta situación el Ejército desarrolló un explosivo especial llamado Pólvora Artigas que es lo que se utiliza ahora, además de controlar su uso adecuado.

La actividad minera ocupa a cientos de personas en Artigas y los yacimientos de piedra son prácticamente ilimitados.

La amatista de Artigas es una de las mejores del mundo. La piedra vale más cuanto más natural es su apariencia, destinándose a compradores que son conocedores de la misma y coleccionistas que buscan piezas únicas, por lo que el trabajo consiste en trabajar la piedra para sacarle el exceso de basalto y darle terminaciones de apariencia “natural” y detalles de presentación como soportes. También hay trabajos de la piedra que la modifican de su estado natural y le dan más brillo y pulido, destinándose por lo tanto a un consumidor más estándar.

Esto pone a Uruguay y más específicamente al departamento de Artigas entre los principales productores mundiales de dichos minerales. Se exporta principalmente a la Unión Europea y a China.

Los empresarios artiguenses realizan al menos 5 viajes en el año a ferias y shows internacionales (en Munich en Alemania, Denver y Tucson en EE.UU., Santa María de las Minas en Francia y China) para vender estos productos.

La actividad industrial se caracteriza por el ingenio azucarero de ALUR, procesamiento de arroz en molinos repartidos por todo el departamento (parte de la producción de arroz de SAMAN proviene de dicho departamento), tallado de piedras semipreciosas, curtiembres, congelado de frutas y verduras.
La forestación y la floricultura también tienen su lugar en la economía del departamento aunque en menor medida.

Destaca en el sector servicios los múltiples "FREE SHOPS", en la ciudad de Artigas y en Bella Unión, posibilitando el denominado "Turismo Económico", principalmente de brasileños.

También se produce miel de muy buena calidad con la reciente inauguración de un salón para la Apicultura. El Frigorífico municipal se ha ampliado y la faena se exporta a otros países y muy pronto se inaugurará una Planta de Biodisel en la ciudad.